Hidrógeno del agua utilizando la luz solar

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Un equipo de la Universidad de Colorado en Boulder ideó una nueva técnica para conseguir hidrógeno del agua. Lo hizo empleando luz solar, lo que facilitaría bastante el uso del hidrógeno como combustible limpio.

El sistema consiste en utilizar unos espejos para dirigir y concentrar la luz solar en un punto de una torre. Allí se alcanza una temperatura de 1.350ºC, utilizada por un reactor que contiene diferentes óxidos metálicos. Al calentarse el óxido de metal, se liberan átomos de oxígeno, modificando la composición del material y haciendo que el nuevo compuesto busque nuevos átomos de oxígeno. Al añadir vapor al sistema (producido por el agua hirviendo en el reactor) el oxígeno de las moléculas de agua se adhiere a la superficie del óxido de metal. De esa manera se consigue liberar moléculas de hidrógeno.

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Esta técnica para dividir el agua se aleja bastante de otras empleadas hasta ahora. La principal diferencia radica en la capacidad de llevar a cabo dos reacciones químicas a la misma temperatura. El profesor Alan Weimer (director del equipo de investigación) se refirió a este descubrimiento como «el Santo Grial de la economía sostenible basada en hidrógeno«.

Con el nuevo método de la Universidad de Colorado, la cantidad de hidrógeno que se quiera producir depende directamente de la cantidad de óxido de metal (una combinación de hierro, cobalto, aluminio y oxígeno) y de vapor de agua que se introduce en el reactor.

La mala noticia la encontramos cuando se hace balance del coste en la comercialización de este reactor térmico-solar. El precio tan bajo del gas natural frena bastante cualquier incentivo en la producción de esta energía limpia. Así que mientras no suba más el precio de los combustibles fósiles, o se castigue con más dureza las emisiones de CO2, tendrán que pasar algunos años para que veamos este tipo de granjas.

Más información en Phys.org.

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