La emisión de CO2 antropogénico es más rápida que la de hace 56 millones de años

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Unos científicos afirman que el ritmo de las liberaciones de CO2 antropogénico (provocadas por el hombre) supera en 10 veces al del último calentamiento global conocido.

Para entender este artículo es necesario saber primero del Máximo Térmico del Paleoceno-Eoceno (MTPE). Es un fenómeno ocurrido en la Tierra hace unos 55,8 millones de años. Fue un cambio climático que marcó el final del Paleoceno y el principio del Eoceno, alterando la circulación oceánica y atmosférica, y provocando la extinción de especies marinas. Todo esto fue debido a un aumento de la temperatura media en 6ºC, en apenas 20.000 años. Se cree que fue motivado por una fuerte actividad volcánica, emisión de gas metano, gran liberación de carbono empobrecido… Eso hizo que las concentraciones de CO2 atmosféricas aumentaran de manera significativa.

calentamiento global

El estudio se publicó en la revista Nature Geoscience, y está dirigido por Richard Zeebe de la Universidad de Hawai en  Manoa, y sus colegas de la Universidad de Bristol y la Universidad de California-Riverside.

El profesor Richard Zeebe, comenta lo siguiente:

Si nos fijamos desde el principio de la Era Cenozoica, hace 66 millones de años, el único fenómeno que conocemos en la actualidad con una liberación masiva de carbono, y que ocurre durante un período relativamente corto de tiempo, es el MTPE. De hecho, tenemos que volver a períodos relativamente antiguos, ya que en el pasado más reciente, no vemos nada comparable a lo que los humanos están haciendo actualmente.»

Los investigadores analizaron un núcleo oceánico profundo de los sedimentos de la costa de Nueva Jersey,  con el fin de estudiar lo sucedido durante el MTPE. Determinaron las relaciones entre diferentes isótopos, o formas elementales de carbono y oxígeno, en dichos sedimentos. Hay un lapso de tiempo entre las liberaciones masivas de carbono a la atmósfera y el calentamiento posterior, principalmente por la gran inercia térmica de los océanos, de tal manera que un gran desfase indicaría una mayor liberación de carbono, mientras que la ausencia significaría que el dióxido de carbono salió más lentamente.

La evidencia geológica no mostró ningún retraso, lo que significa que (según los autores) todo el volumen de carbono liberado se hizo durante unos 4.000 años. Dicha cantidad se estima entre 2.000 y 4.500 billones* de toneladas. Esto significa que durante el MTPE se liberaron a la atmósfera cantidades similares a todo el CO2 antropogénico quemado, y el que queda por quemar; pero fue un acontecimiento mucho más lento que el actual, dando lugar a un calentamiento que se alargó unos 100.000 años.

El resumen da bastante miedo: durante el MTPE se liberaron cada año una media 1 billón de toneladas de carbono, y ahora el ser humano está emitiendo 10 veces más (unos 10 billones/año).

El estudio concluye señalando que:

Teniendo en cuenta que la actual tasa de liberación de carbono no tiene precedentes en todo el Cenozoico, hemos entrado en una era que no tiene un estado análogo, lo que representa un desafío fundamental para limitar las proyecciones climáticas futuras.»

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Escrito a partir de un artículo del Washington Post. Fotos de Woodleywonderworks, y Akuppa John Wigham.

(*) 1 billón = mil millones.

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